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Aterosclerosis

Ilustración de una arteria normal y una afectada
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¿Qué es la aterosclerosis?

La aterosclerosis es un tipo de arteriosclerosis (engrosamiento o endurecimiento de las arterias) causada por una acumulación de placa en el revestimiento interno de una arteria. La placa está formada de depósitos de sustancias grasas, colesterol, productos de desecho de las células, calcio y fibrina, y puede desarrollarse en las arterias medianas o en las grandes. La pared de la arteria se engruesa y pierde su elasticidad.

La aterosclerosis es una enfermedad lenta y progresiva que podría empezar incluso en la niñez. Sin embargo, la enfermedad tiene el potencial de progresar rápidamente.

¿Cuál es la causa de la aterosclerosis?

No se sabe exactamente cómo empieza la aterosclerosis ni cuál es su causa. Algunos investigadores opinan que existen factores de riesgo que se pueden asociar con la aterosclerosis, incluyendo los siguientes:

  • Los niveles elevados de colesterol y triglicéridos.

  • La presión alta de la sangre.

  • El fumar.

  • La diabetes mellitus (diabetes de tipo I).

  • La obesidad.

  • La inactividad física.

  • Dieta alta en grasa saturada

¿Cómo progresa la enfermedad?

Existe una acumulación gradual de placa o engrosamiento del interior de las paredes de la arteria, que causa una disminución en la cantidad de flujo de sangre y una disminución en el suministro de oxígeno a los órganos vitales del cuerpo y a las extremidades.

Un ataque al corazón puede ocurrir si se reduce el suministro de sangre oxigenada al corazón. Una embolia cerebral puede ocurrir si el suministro de sangre oxigenada al cerebro se corta. Un dolor severo y la gangrena puede ocurrir si el suministro de sangre oxigenada se reduce a los brazos y las piernas.

¿Cuáles son los síntomas de la aterosclerosis?

Los signos y síntomas de la aterosclerosis pueden desarrollarse gradualmente, y pueden ser escasos a medida que la placa se acumula en la arteria. Los síntomas también pueden ser diferentes dependiendo de la arteria afectada. Sin embargo, cuando se bloquea una arteria importante, los signos y síntomas pueden ser severos, como los que se producen en el ataque al corazón, el ataque cerebral, el aneurisma o el coágulo sanguíneo.

Los síntomas de la aterosclerosis pueden parecerse a los de otras condiciones cardíacas. Consulte a su médico para el diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica la aterosclerosis?

Además del examen y la historia médica completa, los procedimientos para diagnosticar la aterosclerosis pueden incluir uno, o la combinación de los siguientes:

  • Cateterización cardiaca  -  con este procedimiento se toman rayos X tras inyectar un contraste en una arteria - se utiliza para localizar los estrechamientos, las oclusiones y otras anomalías de una determinada arteria.

  • Los ultrasonidos Doppler  -  se utiliza un transductor especial para enviar ondas sonoras a un vaso sanguíneo para evaluar el flujo de la sangre. Un receptor de audio amplifica el sonido de la sangre al moverse a través de dicho vaso. Si el sonido es débil o no se oye nada puede indicar una obstrucción del flujo sanguíneo.

  • La comparación de la presión de la sangre  -  se comparan las cifras de presión de la sangre obtenidas en los tobillos y en los brazos para determinar si hay alguna limitación en el flujo de la sangre. Cuando las diferencias son importantes puede indicar un estrechamiento de los vasos que podría ser causado por aterosclerosis.

  • La angiografía radioisotópica en reposo (También llamada MUGA.)  -  un escáner nuclear para ver cómo se mueven las paredes del corazón y cuánta sangre se expulsa con cada latido que se realiza cuando el paciente está en reposo.

  • El escáner de Perfusión Miocárdica o escáner con Talio  -  un escáner nuclear que se realiza mientras el paciente está en reposo o después de que haga ejercicio y que podría descubrir áreas del músculo cardiaco que no están recibiendo suficiente sangre.

  • La tomografía computarizada o TC - una radiografía especial de prueba que se puede ver si hay calcificación coronaria que puede sugerir un problema de corazón en el futuro.

Tratamiento de la aterosclerosis:

El tratamiento específico será determinado por su médico basándose en lo siguiente:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia médica.

  • Que tan avanzada está la enfermedad.

  • La localización de la obstrucción.

  • Sus signos y síntomas.

  • Su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias.

  • Sus expectativas para la trayectoria de la enfermedad.

  • Su opinión o preferencia.

El tratamiento puede incluir lo siguiente:

  • modificación de los factores de riesgo
    los factores de riesgo que se pueden modificar incluyen el tabaquismo, niveles elevados de colesterol, niveles elevados de glucosa en la sangre, falta de ejercicio, régimen alimentario pobre y tensión arterial elevada.  

  • medicamentos
    los medicamentos que se pueden usar para tratar la enfermedad de la arteria carótida incluyen: 

    • medicamentos antiplaquetarios - medicamentos usados para disminuir la capacidad de las plaquetas en sangre para "unirse" y formar coágulos. La aspirina, el clopidogrel (Plavix®), la ticlopidina (Ticlid®) y el dipiridamol (Persantine®) son ejemplos de medicamentos antiplaquetarios.

    • anticoagulantes - también descritos como "diluyentes de la sangre", estos medicamentos trabajan de diferente modo que los medicamentos antiplaquetarios para dismuniur la capacidad de la sangre para formar coágulos. Un ejemplo de anticoagulante es la warfarina (Coumadin®). 

    • antihiperlipidémicos - medicamentos usados para reducir los lípidos (grasa) en la sangre, particularmente el colesterol LDL (Lípido de Baja Densidad). Las estatinas son un grupo de medicamentos antihiperlipidémicos, e incluyen a la simvastatina (Zocor®), la atorvastatina (Lipitor®) y la pravastatina (Pravachol®), entre otros. Los secuestradores de ácido biliar - colesevelam, colestiramina y colestipol - y ácido nicotínico (niacina),  son otros dos tipos de medicamentos que se pueden usar para reducir el nivel de colesterol.

    • antihipertensores - medicamentos usados para disminuir la tensión arterial. Existen varios grupos diferentes de medicamentes que actúan de diversas formas para disminuir la tensión arterial.

  • Angioplastia Coronaria  - e n  este  procedimiento  se  utiliza  un  balón para  crear  una  abertura  más  grande  en  un  vaso  y aumentar  el  flujo sanguíneo.  Aunque  la  angioplastia  se  realiza  en  otros  vasos  sanguíneos en otras partes del cuerpo,  el  término "intervención coronaria percutánea" (PCI, por sus siglas en inglés)  se  refiere  a  la  angioplastia  de  las  arterias  coronarias  para  permitir  un  mayor  flujo sanguíneo hacia  el  corazón.  La intervención coronaria percutánea también se conoce como angioplastia coronaria  transluminal percutánea (PTCA, por sus siglas en inglés).  Existen varios tipos de procedimientos de intervención coronaria percutánea, entre los que se incluyen los siguientes:

    • Angioplastia de balón - se infla un pequeño balón dentro de la arteria obstruida para abrir el área bloqueada.

    • Aterectomía - el área bloqueada de una arteria se "rasura" con un dispositivo minúsculo localizado en la punta de un catéter.

    • Angioplasia con láser - se utiliza un láser para "vaporizar" la obstrucción de la arteria.

    • Stent de una arteria coronaria - un minúsculo dispositivo con forma de espiral se lleva hasta la arteria obstruida para abrir el área bloqueada y se deja en ese sitio para mantener la arteria abierta.

  • Bypass de arteria coronaria  -  más comúnmente denominada como "cirugía de bypass," esta cirugía a menudo se realiza en pacientes que tienen angina (dolor de pecho) debido a enfermedad de arterias coronarias (en la que se acumula placa en las arterias). Durante la cirugía, se crea un bypass o desvío injertando una porción de una vena por arriba y por debajo del área bloqueada de una arteria coronaria, permitiendo que la sangre fluya alrededor de la obstrucción. Generalmente se toman venas de la pierna, pero también se pueden utilizar las arterias del pecho o del brazo para crear un injerto de bypass.

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